Cайт является помещением библиотеки. Все тексты в библиотеке предназначены для ознакомительного чтения.

Копирование, сохранение на жестком диске или иной способ сохранения произведений осуществляются пользователями на свой риск.

Карта сайта

Все книги

Случайная

Разделы

Авторы

Новинки

Подборки

По оценкам

По популярности

По авторам

Рейтинг@Mail.ru

Flag Counter

Фантастика
Ломер Кит (Laumer Keith)
Миротворцы

1

- Джентльмены! - заместитель секретаря экстренных дел Ван де Сток провозгласил это печальным тоном. - Это похоже на войну!

- А? Что вы сказали? - переспросил тучный человек в военной форме, очнувшись ото сна. - Вы сказали ВОЙНА? - он шлепнул по столу ладонью с великолепным маникюром. - Ну вот и пришло время преподать этим негодяям хороший урок!

- Вы пришли к неверному выводу, полковник, - сухо сказал заместитель секретаря. - Мы не находимся в состоянии конфликта с врагом.

- Конечно, нет, - сказал военный советник, поднимаясь. - Это не наша работа. Гражданские, конечно, хороши, но приходит и время военных. Извините меня, мистер секретарь, я немедленно обязан отправиться в свой полк.

- Садитесь, Генри, - устало сказал глава департамента гроуси. - Вы себе не представляете всей картины. Ни один человек из земных сил вообще не должен и шагу ступить на Юдору.

- Конечно, - одобрительно кивнул полковник. - Зачем тратить жизни наших парней, когда есть много аборигенов, которые готовы самоотверженно бороться за интересы Земли. Но тем, не менее, на чьей мы стороне?

- Попытайтесь понять, полковник, - кисло проговорил заместитель секретаря. - Мы нейтральны в этом деле.

- Конечно, понимаю. Но по отношению к кому мы нейтральны? Или я хотел сказать: в чью пользу мы нейтральны?

- Ни в чью. Мы действительно собираемся оставаться верными принципу невмешательства.

- Хм! - полковник сел на свое место и снова погрузился в сон.

- Таким образом, - снова начал заместитель секретаря, - наши старые друзья гроуси оказались в прямой конфронтации со Слоксами.

- Слоксы? Вы сказали - слоксы, сэр? - переспросил действительный помощник заместителя секретаря искусным тоном глубокого интереса.

- Слоксы, Маньян. СЛОКСЫ! Это те забияки из системы Слокса в полудюжине световых лет от нас. Кажется, они и гроуси объявили Юдору своим владением. Юдора - маленькая планета маленького солнца, класса "К", которая находится на пересечении торговых путей.

- А почему бы нам и не предоставить им возможность поискать себе место где-нибудь еще? - спросил советник по коммерции. - Есть пропасть подходящих планет и в других местах.

- Гроуси заявляют, что Юдора - планета, находящаяся в сфере их жизненных интересов, - заявил Ван де Сток. - А что касается Слоксов, то их позиция заключается в том, что они первыми нашли это место. Короче говоря, джентльмены, - зловеще продолжал Ван де Сток, - обе партии, о которых мы говорим, расположили свои космические флоты вблизи Юдоры и готовы к действию.

- Может быть, они еще договорятся по-хорошему? - предположил кто-то.

- К сожалению, посол гроуси, с которым я встречался, настаивает на том, что его позиция будет неизменна. Как он говорил, эти смердящие оппортунисты не должны рассчитывать ни на какое снисхождение с их стороны, что же касается позиции Слоксов, то они сразу же заявили, что не отступят ни на шаг перед этими пятиглазыми тонкопалыми.

- Может быть, - задумчиво сказал Маньян, - можно будет обойтись сотней человек из команды по урегулированию военных вопросов?

- Едва ли, - возразил Ван де Сток. - Это работа тонкой дипломатии, а не грубой силы. В этой ситуации требуется фигура неустрашимая, хладнокровная, искуснейшая в дипломатических переговорах...

- Конечно, сэр, вы абсолютно правы, я как-то сразу о этом подумал. - И Маньян снова задумался.

- Действительно, задача требует человека с большим опытом, и, кроме того, умеющего сохранять хладнокровие при личной опасности, - заметил кто-то.

- Желательно не семейного, - добавил Маньян, кивая. - Ради бога, это не для меня. - Недавно избранный помощник заместителя секретаря соображал быстро. - Как вы знаете, я единственный кормилец у семьи из двенадцати человек, и кроме того я...

- Не о вас речь, Генри, - строго сказал Ван де Сток. - Я имею в виду более серьезного дипломата, человека с большим интеллектуальным показателем, неумолимых принципов и большой искушенности на словесном дипломатическом поприще.

- Боже мой, сэр! - промямлил Маньян - Я ценю ваше доверие, но мои обязанности здесь...

- К сожалению, - снова прервал его Ван де Сток, - данные архива не располагают именем человека, обладающего столь многими талантами, но... мы должны использовать тот материал, который у нас имеется под рукой.

- Но... - затаив дыхание пробормотал Маньян и побледнел, когда Вен де Сток сфокусировал на нем свой пронзительный взгляд.

- Я полагаю, ваши прививки в порядке? - холодно спросил он.

- Мои, сэр?.. - пролепетал Маньян, задвигав креслом и поспешно поднимаясь. - Да-да... действительно. Но... моя лихорадка, возможно, даст о себе знать буквально через полчаса.

- Ну, я думаю, что хорошие антилихорадочные препараты-наркотики вам не повредят, - добавил помощник по здравоохранению.

- Садитесь, Маньян, - рявкнул ван де Сток. - В ваше распоряжение будет предоставлен специальный корабль. Я хочу предупредить вас, чтобы вы соблюдали осторожность при приближении к враждующим флотилиям. Говорят, что слоксы более, гораздо более вспыльчивы, чем наши друзья гроуси.

- Я полезу в осиное гнездо на невооруженном боте?!

- Вы будете вооружены нашими инструкциями, Маньян. Веселее, у нас уже нет времени на отступление.

Маньян опустился в кресло.

- Что касается меня, то я, конечно рад, - беззвучно проговорил он. - Но при чем здесь ни в чем не повинный экипаж?

- Я рассмотрел и этот вопрос, Маньян. И конечно, вы правы. Не следовало бы рисковать жизнями целого экипажа. - Маньян просветлел. - Поэтому вы поедете на одноместном скутере.

- Одноместный бот?.. Но... - Маньян сделал паузу, - Но, к несчастью, - со стоном облегчения произнес он, - я не умею управлять им.

- Почему? - спросил Ван де Сток.

- Он опломбирован, - проговорил Маньян. - Только месяц назад один из парней моего департамента устроил настоящую клоунаду над озером Пречанг.

- Да? А как имя этого парня?

- Ретиф, сэр. Но, как я уже сказал, он получил необходимое взыскание.

- Ретиф... - Ван де Сток сделал пометку. - Очень хорошо. Тогда вы возьмете двухместный бот, Маньян...

- Но, сэр...

- Никаких "но", Маньян. Это - война. И она начнется, если вы будете медлить. Время не терпит. Я думаю, что вы с вашим Ретифом должны быть в зоне действий в ближайший же час.

- Но, сэр, два дипломата против двух флотилий!..

- Хм, звучит не слишком смело, но... Тишина! Операция начинается. Будем ожидать последствий.

2

Пристегнувшись ремнями в тридцатифутовом скутере, стоящем в транспортном шлюзе корпуса, Маньян нервно следил за стрелкой часов.

- Действительно, - сказал он. - Заместитель секретаря настаивал на миссии из одного человека, но я настоял на том, чтобы он послал вас вместе со мной.

- А я-то думал, кто же мой благодетель? - сказал Ретиф. - Очень мило с вашей стороны, что вы подумали обо мне...

- Ретиф, вы полагаете... - Маньян умолк, когда зазвучал голос капитана корабля-матки.

- Пятнадцать секунд, джентльмены! Я надеюсь, ваши страховые полисы полностью закрыты. В моем трансляторе слышны передачи, которыми обмениваются эти парни. Я думаю, что вы прибудете как раз вовремя...

- Я - главный генерал О\'Киек, приятель этих монстров, - проскрипел слокс. - Это оскорбление, которое отнимает у меня язык. Мало того, что вы позарились на законный протекторат Слокса, но еще вдобавок такие оскорбления! Боже мой! Черт побери! Этого нельзя вынести!

- Советую тебе не кичиться, негодяй! - зловещим тоном прошипел Шилф, - Мои пушки в любой момент готовы ответить на твою болтовню.

- Только невероятное спокойствие слоксов спасает твою кожистую шею, - прокричал в ответ О\'Киек.

- Спокойнее, спокойнее, джентльмены... Не ругайтесь! - провозгласил Маньян сквозь треск помех. Я уверен, что вполне возможно решить этот конфликт справедливо, мирным путем.

- Если только этот захватчик не уберется с территории гроуси, - объявил Шилф, - я не отвечаю за последствия...

- Мое отчаяние... - прокаркал О\'Киек, выпуская пару своих конечностей, украшенных дрожащими приспособлениями.

- Боже, наверное, очень приятное чувство - собрать все ваши пять глаз в один окуляр. Это, наверное, будет выглядеть, как анютины глазки.

- Наберитесь терпения в ожидании, пока наступит тот счастливый момент, когда я обнажу свою голову над вашей могилой, - ответил Силв.

- Ну, по крайней мере, сейчас они уже разговаривают друг с другом, - сказал Маньян, через плечо, прислушиваясь к шуму ссоры. - Это уже кое-что.

- Мы, пожалуй, можем уйти от них без пробоин, - сказал Ретиф. - Пока они ругаются друг с другом, и похоже на то, что в ближайшее время торпеды не будут выпущены. Я предлагаю стратегическое отступление, пока они упражняются в оскорблениях.

- Хи, для дипломата Земли это - не лучший выход, - высокомерно ответил Маньян. - Наша обязанность требует выполнения более важной роли. - Маньян в глубокой задумчивости потер подбородок. - Может быть, мне стоит сейчас предложить им какие-нибудь справедливые решения?

- Давайте лучше не будем напоминать им о себе, мистер Маньян, - предложил Ретиф. - Не то они сгоряча начнут бить посуду, а мы для них станем чем-то вроде чайной чашки.

- Ерунда, они не осмелятся, - Маньян наклонился вперед. - Джентльмены! - воззвал он сквозь шум баталии. - У меня есть прекрасное предложение! Поскольку очевидно, что вы полностью не доверяете друг другу, я предлагаю сделать нечто иное, а именно, установить над Юдорой протекторат Земли.

Маньян выжидательно улыбнулся.

В полной тишине два воителя сидели, как замороженные, и только их окуляры слегка подергивались, уставившись на Маньяна.

Первым пришел в себя Шилф.

- Что? Оставить все плоды многолетней работы Гроуси для Земли? Никогда!

- Я смущен! - взвыл и О\'Киек. - Я возмущен! Это - настоящее вторжение!

- Боже, дьявол и Магдалина, джентльмены! - закричал Маньян. - Мы будем находиться на планете только временно, пока для аборигенов не придет время после тщательного обучения современным калорическим методам и сексуальной гигиене. После чего мы покинем Юдору, предоставив ей самоопределение.

Шилф зашипел:

- Напрасные попытки, мягкотелые! Я вас прекрасно понял! Генерал О\'Киек, я предлагаю заключить перемирие для того, чтобы вместе объединиться против общего врага!

- Да, черт возьми, я вне себя! Это смертельное оскорбление! Я хочу первым нанести удар этим негодяям!

- Подождите! - закричал Маньян. - Вы ничего не поняли!

- Я боюсь, что они все поняли, - сказал Ретиф и потянулся к панели управления. - Приготовьтесь к возмездию, мистер Маньян...

Маленький катер прыгнул вперед и начал ходить широкими зигзагами вправо и влево.

Экраны вспыхнули и померкли. Катер задрожал и запрыгал, словно мячик.

Второй удар заставил его завертеться наподобие гальки, брошенной по поверхности воды.

- Ретиф, остановитесь! Мы несемся в направлении необитаемой планеты! - завопил Маньян, с ужасом всматриваясь в передний экран, на котором был виден быстро приближающийся линкор гроуси.

- Мы пройдем под залпом, - огрызнулся Ретиф. - Держитесь покрепче.

- Может быть, они примут нашу капитуляцию, - проблеял Маньян. - Выбросьте что-нибудь наподобие белого флага!

- Я думаю, что это только даст им дополнительные возможности для прицеливания. - Ретиф резко повернул катер в сторону.

Трасса снарядов прошла рядом с катером.

Космобот нырнул под корму линкора гроуси.

- Смотрите! - заверещал Маньян, - показывая пальцем на экран, на котором виднелся зелено-голубой диск планеты. - Мы несемся прямо на Юдору.

- Если нам повезет, - согласился Ретиф.

Но в это время свист выходящего из кабины воздуха сделал их разговор невозможным.

3

Некоторое время ничего невозможно было услышать, кроме свиста выходящего из катера воздуха да звяканья горячего искореженного металла. В кабине Маньян тщетно пытался вырваться из помятого кресла.

Через разрыв оболочки было видно желтое солнце, освещающее дымящиеся обломки катера, расплющенные и покореженные платы приборов, вывернутых из панелей, пустое кресло пилота.

- Как хорошо, что вы так быстро очнулись, - сказал Ретиф.

Маньян повернулся всей свой раскалывающейся головой и увидел напарника, который заглядывал через открытый люк. Он казался невредимым, если не считать синяка на скуле и испачканной куртки.

- Воздух немного разрежен. Но количество кислорода вполне соответствует норме. Как вы себя чувствуете?

- Ужасно! - простонал Маньян. Он ослабил свои привязные ремни и через люк выбрался на землю, покрытую низкорослой травой цвета спелых персиков. Вокруг стояли высокие деревья с ребристыми красно-оранжевыми стволами. Они тянулись к бледному небу, украшенные массой губчатых, мандаринового цвета листьев. Несоответствие желтого, красного, янтарного цветов сияло в тени подобно мазкам флуоресцентной краски.

- Почему мы все еще живы? - с удивлением спросил дипломат. - Последнее, что я помню - это бледно-розовая гора, которая неслась на нас сквозь тучи.

- Мы увернулись от нее, - успокоил его Ретиф. - Здесь было достаточно листвы и хватило мощности двигателей, чтобы смягчить нашу посадку.

- Где мы?

- На маленьком островке в северном полушарии, которое, должно быть, является единственной сушей на планете. Впрочем, это может быть и южным полушарием. Но я думаю назвать его все-таки северным.

- Ну, что же, давайте знакомиться с тем, что имеется, - вздохнул Маньян оглядываясь. - Где же они? Я предлагаю сдаться на милость Шилфа. Честно говоря, я не особенно доверяю этому О\'Киеку. Что-то мне не нравится в его окулярах.

- Я боюсь, что мы не сможем сдаться немедленно, - сказал Ретиф. - Наши тюремщики еще не прибыли.

- Хм, несомненно, они предпримут не столь головокружительную посадку, как мы.

- С другой стороны, - задумчиво сказал Ретиф, - чего нам, собственно, здесь ждать?

- А что, есть какие-нибудь надежды на спасение?

- Не знаю, но я думаю, что они не станут утруждать себя двумя пленниками.

- Вы думаете, что Шилф, мой старый знакомый, с которым я выпил столько чашек кофе, пренебрежет нашими поисками? - нервно спросил Маньян.

- Вполне возможно.

- Ради бога, Ретиф, что же нам тогда делать? Как вы думаете, насколько далеко ближайшее поселение?

- Вообще-то, откровенно говоря, я не заметил по дороге сюда никаких признаков цивилизации. Ни городов, ни дорог, ни полей. Давайте попробуем послушать радио на длинных волнах.

Ретиф залез в катер и выдрал из приборной доски радиоприемник. Однако ничего не было слышно, кроме потрескивания разрядов. Он настроил приемник на частоту враждующих флотилий.

- Это более чем неосмотрительно! - раздался в динамиках резкий яростный голос Шилфа. - Вы позволили им уйти буквально из-под самого вашего носа!

- О, мое негодование! О, моя ярость! Черт! Боже! Я так страдаю! Это так ужасно!

- Ладно! - прошипел Шилф. - Эти проклятья нам не помогут. Если эти мягкотелые выживут и дадут знать, что мы обстреляли их скорлупку, то целый рой этих проклятых сил мирного урегулирования нападет на нас, как шмели!

- Ха-ха! Я смеюсь!! Вы - дурак! Живы? После такого падения?!. Это невозможно! Это ерунда!

- Заткнись, безумец! Подобно всем низким формам жизни, мягкотелые очень живучи. Я должен лично удостовериться в их гибели. Я должен опуститься на планету и посмотреть, не выжил ли кто-нибудь из них. Вы же пока что подержитесь где-нибудь неподалеку от планеты или же в нейтральной зоне.

- То есть оставить планету неохраняемой? Это забавно, боже мой! А если мне тоже хочется составить вам компанию?

- Ну хорошо, если вы настаиваете, то можете последовать за мной на моем персональном катере. Я думаю прихватить небольшой скромный эскорт на поверхность.

- О, нет, я предпочитаю небольшие собственные корабли. Премного вам благодарен, но я захвачу с собой маленький слокс-крейсер. Для того, чтобы не чувствовать себя одиноким.

- Крейсер! - прошипел Шилф. - Но в таком случае я прихвачу с собой пару канонерок. Только для того, чтобы не было скучно.

- Ну и я тогда тоже.

- Что ж, если так, то я не вижу смысла оставлять остаток флота за пределами планеты, и поэтому спущусь на нее в полном вооружении.

- Согласен! Я тоже, для большего веселья! Вперед, господи, черт побери!

- На полной скорости вниз, дьявол!

- Боже мой, Ретиф! - пробормотал Маньян. - Эти два безумца собираются осуществить полное вторжение со всеми своими силами, чтобы следить друг за другом в поисках нас!

- Но зато никто не обвинит нас в том, что мы не повлияли на их взаимоотношения, - холодно ответил Ретиф. - Слоксов и гроуси мы вразумили. Но давайте пойдем отсюда. В нашем распоряжении примерно час.

Он быстро высвободил из-под обломков компактный приемник, вытащил аварийный пакет.

- Но каким путем? - обеспокоенно спросил Маньян, вглядываясь в темно-оранжевую тень леса впереди.

- Выбирайте сами, мистер Маньян, - сказал Ретиф, определяя четыре точки на компасе.

- Ини, мини, мани, омо...

- Я думаю, мини, там вроде есть какое-то пространство. Или давайте немного отклонимся к мани или ини.

- Мини так мини, - вздохнул Ретиф и двинулся по направлению к длинному ущелью.

4

- Ретиф, я полностью выдохся, - задыхаясь, сказал Маньян спустя три четверти часа после того, как они прошли три мили от обломков катера.

- Нам бы лучше идти побыстрее, - сказал Ретиф. - Отдохнуть мы сможем потом.

- Уж лучше лицом к лицу встретиться с армадой гроуси, чем погибнуть от солнечного удара. - Маньян опустился на землю, глотая воздух широко раскрытым ртом.

- Ну, а как же со слоксовской поисковой партией? - спросил Ретиф. - Я думаю, если они найдут нас, они очистят наши головы от скальпов, как бананы от кожуры.

- Можете иронизировать! - простонал Маньян. - Мне уже все равно!

Вдруг он уселся, подозрительно уставившись на маленькое колокольчикообразное соцветие с лепестками, окрашенными в нежно-розовый цвет.

- Шмель! - произнес он неприязненно. - Моя судьба просто фатальна. Я так аллергичен к земным, а тем более к инопланетным насекомым...

- Но я ничего не вижу.

- Но я совершенно отчетливо слышу, - сказал Маньян. - Он жужжит практически под самым моим ухом.

- Это очень странный лес, - Ретиф огляделся. - Только один вид деревьев, один вид кустов, и все распределено по размерам и цветам. Нет паразитических растений, ни одного большого или маленького дерева, нет даже бурелома или мертвых деревьев.

- Хм... - промычал Маньян. - Ретиф, может быть, нам удастся избежать плена, но что дальше? Никто не знает, где мы. Как мы будем отысканы?

- Интересный вопрос, мистер Маньян.

- Что за черт! - воскликнул Маньян, поспешно поднимаясь. - Вот опять. Это звучит, как рассерженный шмель. Где же он?

Ретиф начал прислушиваться. Затем наклонился и стал внимательно рассматривать пучок цветов абрикосового цвета с головками на длинных стеблях, рядом с которыми сидел Маньян.

- Не тратьте времени на гербарий! - закричал Маньян. - Сейчас он нападет на меня!

- Мистер Маньян, - сказал Ретиф, - но я не вижу поблизости ни одного насекомого.

- Но почему же я тогда его так ясно слышу? - нахмурился Маньян. - Он звучит подобно старинной телефонной трубке.

- Да, это, пожалуй, ближе к истине, мистер Маньян, - сказал Ретиф и приложил ухо к трубкообразному цветку.

- Ну, наконец-то, а я-то думал, что мы с вами так никогда и не сможем поговорить, - донесся до него тоненький голосок.

5

- Жужжащие цветы - это и так само по себе достаточно фантастично, но говорящие тюльпаны... - с удивлением сказал Маньян, - Не могу поверить в это.

- Какое счастье - поговорить хоть с кем-нибудь! - продолжал звучать тоненький голосок. - Я буквально умирал от отсутствия новостей! Ну, расскажите же мне что-нибудь о себе. Ваши надежды, ваши пожелания. Что с вами случилось? Все...

Ретиф поднес цветок к губам, как будто это действительно была телефонная трубка.

- Я - Ретиф. А это мой коллега, мистер Маньян. С кем мы имеем честь разговаривать?

- Рад познакомиться с вами, Ретиф, и с мистером Маньяном тоже. Могу ли я для краткости называть его просто "мистером"? Первые впечатления дают большую часть информации. Я - Герби. Это прозвище, конечно. В действительности у меня нет имени. По крайней мере, я его не имел до сих пор, пока не пришел дорогой Ретиф. Вы даже не представляете себе, какую замкнутую жизнь я вел здесь до этого. Вы знаете, порой мне даже казалось, что я - единственное разумное существо во всей Галактике.

- Вы? Кто вы? - проблеял Маньян. - И где вы? Почему вы замаскировали свой микрофон под растение?

- Камуфляж? Но почему камуфляж, мистер, вы видите именно меня!

- Но я вас вообще не вижу, - жалобно сказал Маньян, беспокойно оглядываясь по сторонам. - Где вы прячетесь?

- Вы сжимаете меня в этот самый момент, - сказал Герби.

- Вы так полагаете? - Маньян вытянул тонко пахнущий цветок на расстояние вытянутой руки и уставился на него. - Так вы полагаете, что я... что вы... что мы...

- Наконец то вы поняли, - одобрительно сказал голос.

- Говорящие цветы? Здесь? Это черт знает что! И говорящие на земном языке! Это должно быть, какая-то галлюцинация. Возможно, я просто сошел с ума после катастрофы.

- Я сомневаюсь, - успокаивающе сказал Ретиф, - И я слышу то же самое.

- О, я вполне реальное существо, - обиженно сказал голос. - Почему вы не верите мне?

- Кто же вас научил земному языку? - спросил Ретиф. - Откуда вы знаете его?

- Репфлю. Я многому научился от него. Представляю, каким бы я себя без него чувствовал.

- Кто этот Репфлю?

- Друг. Очень хороший друг.

- Ретиф, это невероятно, - прошептал Маньян. - Здесь много таких, как ты? - спросил он у цветка.

- Нет, только я. Это было бы очень тесно, если бы нас было несколько.

- Какое совпадение! - воскликнул Маньян. - Одно говорящее растение на целый мир - и мы натолкнулись именно на него с первого шага. Я начинаю думать, что счастье не оставило нас.

- Откуда вы, позвольте спросить? - вновь заговорил цветок.

- Мы земляне, - ответил Маньян. - И я уверен, что мы вернемся туда, Герби.

- Но... насколько я понял, Земля - это название планеты Репфлю.

- Совершенно верно! Это чудесное местечко, вам бы оно понравилось. Представьте себе только, что все эти джунгли вырублены и заменены посадочными площадками... - Маньян осекся. - Нет, конечно же, я не хотел вас обидеть, - добавил он поспешно. - Сразу скажу, что растения - мои лучшие друзья.

- Так что же? Вы все трое с одной планеты? Но ведь это же так тесно!

- Да, кстати, мистер Герби, не будете ли вы любезны подсказать, как нам пройти до ближайшего населенного пункта?

- Вы имеете в виду строения, улицы, здания, космопорт и прочие вещи?

- Да. И желательно не какой-нибудь провинциальный городишко, а что-нибудь, по возможности, покрупнее.

- Извините, но таких здесь нет, хотя Репфлю тоже рассказывал мне о них.

Маньян застонал.

- Вообще нет городов? Но... тогда это просто джунгли! Если ваш друг Репфлю имеет корабль, может быть, он позволит нам отправиться вместе с ним? Мне бы хотелось узнать, как мы могли бы найти его?

- Ну, это довольно легко, мистер. Это почти рядом.

- Он еще здесь.

- Ну да, конечно!

- Спасены, - с облегчением промолвил Маньян.

- Можете ли вы направить нас к нему, Герби?

- Конечно. Сейчас отправляйтесь на мини, но держитесь немножечко и к мани. После этого пересечете реку, а затем прямо на омо - и выйдете к озеру. Там вы его и встретите.

Маньян был поражен.

- Как вы узнали? - он с удивлением посмотрел на Ретифа.

- Я думал, что вы обозначаете направления своими собственными терминами, - вмешался тот.

- О, да, конечно! - ответил Герби. Я просто использовал ваши обозначения.

- У вас должно быть фантастические уши, - сказал пораженный Маньян. - Этот разговор был в нескольких милях отсюда.

- Я ничего не пропускаю, - самодовольно сказал Герби.

- Да, довольно поразительное свойство для такого скромного цветка, - заметил Маньян, когда они отправились в путь.

- Я полагаю, что большинство Герби под Землей, Мистер Маньян, - предположил Ретиф. - Так что мне кажется, что здесь не найдется комнаты для конфиденциальных переговоров.

- Хм... удивительно, это значит что-то вроде какого-то гигантского картофеля? - беззаботно сказал Маньян, легко ступая по земле.

Двадцать минут быстрой ходьбы - и двое землян оказались на берегу маленького бурливого ручейка, покрытого величественным пологом листвы. Они проследовали по берегу примерно с четверть мили и оказались у небольшого водопада, низвергающегося в озеро примерно с милю шириной.

- Ну, пока все идет хорошо, - неуверенно сказал Маньян. - Но я не вижу никаких признаков жилья, хижины, не говоря уже о космическом корабле.

Ретиф прошел за Маньяном по направлению к темной куче, из-под которой виднелись какие-то правильные формы, упирающиеся в берег озера.

Они отодвинули в сторону медно-красные листья, открывая поверхность оплавленного металла, скрывающегося в темноте.

- "Лаван АН-И" прочитал он заржавленные буквы, приваренные к помятой обшивке. - Похоже, что мы нашли корабль Репфлю, - он потянул низкорастущую ветку. - А вот и сам Репфлю.

- Великолепно! - Маньян поспешил вперед и резко остановился в ужасе, увидев кучку костей, украшенный улыбающимся черепом, на котором была надета кокетливо сдвинутая капитанская фуражка. - Это Репфлю? - спросил он.

- Совершенно верно, - сказал глубокий голос где-то под ними. - И поверьте мне, мистер, он уже очень долго сидит так.

6

- Все это примерно двухсотлетней давности, - сказал Ретиф, выбираясь из-под обломков и стряхивая с рук и одежды пыль и ржавые крошки. - Это обычный шлюп, приспособленный для управления одним человеком.

- Совершенно верно, - согласился зычный баритон, который, как определили земляне, исходил из большого, орхидееподобного цветка, растущего среди листвы примерно в двадцати футах от них, над головами дипломатов.

- Да, Репфлю действительно занимал маленький мирок, но он был вполне им доволен. Он был очень дружелюбным до той поры, пока у него не возникли трудности, когда он собрался улетать.

- А какого рода трудности? - поинтересовался Маньян.

- Ах, кажется, он был расстроен, что его корабль не может функционировать. Я как мог утешал его, читал ему стихи, рассказывал истории, пел веселые песни...

- Откуда вы узнали их? - резко спросил Маньян. - Как я понял, он был здесь первым землянином.

- От него, конечно.

- Господи, представляю, как этот цветок бесконечно повторяет тебя самого, - тихо прошептал Маньян Ретиф.

- Как случилось, что Репфлю потерпел здесь аварию?

- Вовсе нет. Он очень хорошо приземлился.

- Тогда почему же он не смог улететь отсюда?

Маньян с тревогой посмотрел на Ретифа.

- Он говорил что-то насчет каких-то ограждений и силовых полей, - туманно объяснил голос, - но не будем вспоминать прошлое. Настоящее так прекрасно. Небеса... Такой активности тут не было начиная с последнего ледникового периода.

- Ретиф, тут что-то нечисто, во всей этой ситуации, - пробормотал Маньян на ухо Ретифу. - Я что-то не слишком доверяю этому болтливому растению. Герби сказал, что он всего один на планете, а здесь есть еще одно говорящее растение.

- Да, это совершенно верно, - ответил голос над ними. - Но почему вы не верите мне?

- Будьте добры, воздержитесь от подслушивания, - холодно сказал Маньян. - Это наш персональный разговор.

- Вы так же персонально сравнили мой мозг с картофельным? - орхидея спросила об этом с некоторой прохладцей в голосе.

- Боже, не обращайте внимания на эти безответственные разговоры! - сердито ответил Маньян. - Могу же я употребить какой-нибудь эпитет? - он прижал губы к уху Ретифа: - Это растение превосходит все, с чем я сталкивался раньше даже на дипломатических приемах.

- Позвольте мне, - сказал голос с высоты. - Вы, кажется, сказали что-то о так называемых посадочных площадках. Я бы хотел узнать об этом побольше.

- Я думаю, Репфлю тебе об этом уже все рассказал, - окрысился Маньян. - Если бы я знал, что он такой болтун, я бы никогда не доверился ему. Пойдемте, Ретиф, пойдемте подольше, найдем где-нибудь место для нашей тайной беседы.

- Что до этого, мистер Маньян... - начал было Ретиф.

- Не здесь, - прервал его Маньян. Он отвел Ретифа примерно на сотню футов в сторону и остановился под раскидистым деревом.

- Кажется, я дискредитирован этим Герби, - сказал он уголком рта. - Я вижу сейчас, что этот болтун, кроме того, весьма сомнительной честности, единственный представитель своей расы. Я думаю, здесь каждый куст имеет свой болтливый язык.

- Вполне возможно, - согласился Ретиф.

- И поэтому сейчас, - продолжал Маньян, - нам нужно найти достаточно честно выглядящее растение, и решить проблему снова, давая ему понять наши чистые и благородные намерения. Затем, когда мы войдем к нему в доверие, мы сможем определить путь, следуя по которому, можно получить преимущество. Ну, как? Звучит?

- Замечательно, - согласился Ретиф.

- Извините меня...

Маньян подпрыгнул на целый фут, когда это пропищал слабенький голосок над его ухом.

- Что означает "честность" в этом контексте?

- Очень немногое, - ответил Ретиф соцветию маленьких бутончиков наверху, почти невидимому среди беспорядочной листвы дерева.

- Есть здесь хоть где-нибудь возможность поговорить с глазу на глаз? - с страданием в голосе произнес Маньян.

- Боюсь, что нет, - ответил тоненький голосок. - Как я уже сказал вам раньше, я ничего не упускаю.

- Раньше... - ошарашенно повторил Маньян. - Но мы с вами раньше не встречались, - его лицо налилось кровью.

- Я не понимаю, мистер. Я - Герби. Вы меня знаете.

- Ерунда. Герби - это тот, маленький парень, растущий в миле отсюда.

- Конечно, я расту везде, постоянно, и весь этот остров мой. Ну, почему бы мне не разделить его с несколькими моими друзьями?

- Чушь какая-то! - сплюнул Маньян. - Я не могу себе представить картофель, способный к разумной деятельности!

- Герби говорит правду, - сказал Ретиф. - Он и есть одно-единственное растение, одно. Он все: все растения, деревья, трава, цветы - все! Подобно дереву баньяна.

Он внимательно осмотрел соцветие.

- Здесь есть мембраны, которые служат для приема и воспроизведения звуков. Очень остроумное создание со стороны матери-природы.

- Но в этом случае они... или оно...

- ОН, - подсказал Ретиф.

- Он подслушивает каждое слово, которое было сказано нами с момента приземления...

Маньян прямо обратился к цветку:

- Герби, вы знаете, что мы, несчастные, потерпевшие аварию дипломаты и попали сюда в результате несчастного случая...

- Я думаю, что Шилф и другой - О\'Киек были в ответе за это, - поправил Герби. - Мне кажется, что они очень разговорчивые ребята. Мне бы хотелось, чтобы они убавили свои голоса.

- Как? А разве вы уже осведомлены о злобных намереньях этих тварей по отношению ко мне и Ретифу?

- О, да, - ответил Герби. - Кажется, они ссорятся. Ох, какой язык!

- Да, я сейчас сказал... - начал было Маньян и остановился. - Что значит, "какой язык"?

- Я отношу это к главнокомандующему Шилфу, - объяснил Герби. - По правде говоря, генерал О\'Киек также не может сдержать себя в руках. Мой словарный запас быстро увеличивается.

- Вы сейчас говорите так, как будто вы их сейчас слышите, - удивленно пробормотал Маньян.

- Да, я на их полосе радиопереговоров. Но вы ведь не имеете радио, не правда ли?

- Что?

- Но если он имеет орган, определяющий звуки, - сказал Ретиф, - то почему бы ему не иметь органа, улавливающего короткие волны?

- Ну, это просто замечательно, - заявил Маньян. - А короткие волны... было бы просто прекрасно, если бы он умел их посылать так же хорошо, как и улавливать.

- Ну... я могу и передавать их, если в этом только есть какой-то смысл.

- Ретиф, мы спасены! - вскричал Маньян. - Герби, сейчас же передавайте следующее послание. Значит так: Специальный Приоритет - Зет - МАТ - ДКЗ - сектор...

- О, извините меня, мистер, - прервал его Герби. - Я не могу этого передать.

- Но почему?

- Потому что прилетит шумный корабль и заберет вас отсюда.

- О, я на это надеюсь.

- Я же ожидал две сотни лет того, с кем можно будет поговорить, - сказал Герби дрогнувшим голосом. - А вы собираетесь покинуть меня. Я не могу этого допустить ни в коем случае...

- Но СОС - это единственная надежда! - закричал Маньян. - Почему вы не хотите помочь нам?

- Пожалуйста, успокойтесь, мистер. Посмотрите на Ретифа, он же не устраивает никаких сцен. Успокойте себя тем фактом, что вы проведете всю оставшуюся часть жизни здесь, и мы очень хорошо поговорим с вами, как и с Ретифом. Примерно так же, как некоторое время назад.

- До конца нашей жизни?! - ошарашенно прокричал Маньян. - Но это же сумасшествие! Мы не можем остаться здесь на пятьдесят лет! Скажите ему, Ретиф!

- Конечно нет, если только Шилф не найдет нас.

- Я только что хотел сказать, - начал Герби. - Они будут здесь с минуты на минуту.

Его тоненький голосок утонул в нарастающем рокоте, который быстро перерос в ужасный грохот. Веретенообразный, с акулоподобными чертами корабль, а за ним и другие такие же корабли проследовали один за другим. Ударные звуковые волны обрушились на землю, взбудоражив тихие воды озера. Верхушки деревьев дрогнули, когда пролетела вторая эскадрилья на низкой высоте и скрылась из глаз.

- Вы видите, - сказал Герби несколько прерывисто. - Компания из двух - куда ни шло, но целая толпа - это слишком много...

Ретиф повернул верньер настройки приемника, висевшего на его поясе.

- Определим нашу жертву, - раздался в динамике голос Шилфа. - Если вы зайдете с южной стороны острова, генерал, мы возьмем их в клещи, когда я зайду с северной.

- Похоже, что они засекли нас, - сказал Ретиф. - Возможно, Шилф имеет более совершенные оптические инфракрасные датчики, чем я предполагал.

Вдалеке вспыхнуло солнце. Там, по-видимому, приземлились космические корабли враждующих флотов.

- Да, наверняка мы будем окружены, - задумчиво сказал Ретиф.

- Но что же нам делать? - пискнул Маньян. - Мы не можем оставаться здесь!

- О! - воскликнул Герби. - Ах! Ох!...

- Что случилось?! - вскричал Маньян, испуганно озираясь.

- Ох, как это больно! - дрожащим голосом запищал Герби.

- Это посадочные двигатели. - Ретиф определил направление столбов дыма по компасу. - Гроуси все еще используют старомодные реактивные двигатели для маневров в космосе. Должно быть, они вас сильно обожгли, Герби?

Маньян вздохнул.

- Вы видите, какие они негодяи на самом деле? - с негодованием сказал он. - Почему же, Герби, вы не хотите помочь нам?

- И таким образом получить ожоги третьей степени еще и от ваших друзей, когда они прибудут? Ну, благодарю покорно, это вне всяких вопросов... моторы.

- Вертолеты, - сказал Ретиф. - Эти ребята время зря не тратят...

Из укрытия они видели приближение маленького скоростного вертолета, который словно стрекоза повис над озером в двухстах футах над его поверхностью.

- Внимание, земные шпионы! - многократно усиленный голос рокотал из динамиков с высоты. - Немедленно сдавайтесь нам, или ваши страдания будут ужасны!

- Герби, если эти варвары поймают нас, наша помощь вам, как собеседников, будет окончательно прервана, - быстро сказал Маньян.

- Вы окружены! - прорычал голос. - Немедленно выходите без оружия!

- Может быть, нам удастся спрятаться где-нибудь в зарослях? - Маньян вопросительно посмотрел на Ретифа. - Может быть, Герби укажет нам какое-нибудь укрытие? И мы там переждем, пока не прибудет помощь?

Вертолет приблизился.

- Тридцать секунд, - пророкотали динамики. - Если к концу этого срока вы не сдадитесь на милость гроуси, весь остров будет сожжен!

- Сжечь нас живьем! - ахнул Маньян. - Они не посмеют!

- Ретиф, мистер, - сказал обеспокоенные Герби. - Что это значит?

- Я боюсь, Герби, - сказал Ретиф, - что... Но нет, вы не должны волноваться. Мы не допустим этого. Пойдемте, мистер Маньян.

Маньян с трудом сглотнул.

- Ну, что же, я думаю, комфортабельная тюрьма более предпочтительна, чем горячая сковородка, - сказал он петушиным голосом.

И они вышли из тени на освещенную площадку...

7

- Мудрое решение, мягкотелые, - довольным голосом сказал Шилф. - В благодарность за это, я, пожалуй, дам вам обещание переправить ваши останки вашим любимым и близким хорошо упакованными, и с моими самыми дружескими и искренними соболезнованиями.

- Но почему же, главнокомандующий? - спросил Маньян, пытаясь выдавить из себя улыбку. - Может быть, мы с вами внесем в это решение некоторые изменения? Ну, скажем, почему бы вам не сделать благородный жест и не отправить нас домой живыми и невредимыми в знак нашей дружбы? Ну, а что же касается нашего маленького неудобства относительно нашей неудачной посадки на Юдору, то, я думаю, что это не имеет особого значения. Скорее всего, мы об этом просто забудем. Действительно, возможно, это всего лишь ошибка пилота, моего коллеги, мистера Ретифа.

- Он не об этом говорит, мистер Маньян, - сказал Ретиф. - Он говорит о том, что использует Юдору для того, чтобы прикрыть свою атаку на империю Слоксов.

- Замолчи болтун! - выкрикнул Шилф.

О\'Киек, чье изображение виднелось на одном из переговорных экранов, заговорил:

- Как же это? Я протестую! Мой бог! Да говорите же дальше!

- Дурак! - вскочив на ноги, Шилф уставился на Ретифа. - Твои беспочвенные оскорбления лишат тебя последних счастливых мгновений жизни. - он сделал знак страже. - Быстро на экзекуцию!

- Не торопись, пятиглазый! - крикнул О\'Киек визгливым голосом. - Разговаривай со мной, землянин! Мой интерес - о, да! Продолжай!

- Отстаньте, О\'Киек! - зашипел Шилф. - Стража - вперед!

- Меня слушать! - прокричал О\'Киек, - Ты забыл, слив, что мои орудия наготове. Этот землянин - мой друг. Я разорву тебя на клочки или...

- Больше юмора, Шилф, - сказал Ретиф. - Поскольку ваш флот состоит из замаскированных барж с мелкими орудиями, то вам лучше не блефовать.

Шилф издал плюющий звук.

- Нет орудий? - переспросил О\'Киек. - Хорошая новость. Говори больше, о землянин.

- Все очень просто, - сказал Ретиф, - в то время, когда Шилф отвлекает вас своей бутафорией, на вашу родную планету отправилась целая эскадра бомбардировщиков, и возможно, они уже выходят на цель.

- Лжешь! - Шилф обрел голос. - О\'Киек, не слушайте этого негодяя. Его басни... Он просто дурачит нас обоих!!

- Большое спасибо, землянин, - проскрежетал командир слоксов, не обращая внимания на завывания Шилфа. - Приготовьтесь к смерти, несчастные гроуси. Как вы хотели нас одурачить! Не будет вам никакого снисхождения с нашей стороны.

- Не стреляйте! - закричал Шилф. - Мягкотелый врет! Это я могу доказать очень драматическим образом. Я разнесу ваши корабли на составные атомы!

- Ретиф, скажите же что-нибудь! - пропищал Маньян. - Они сейчас будут стрелять.

- Тогда ты, мягкотелый, умрешь, - сказал Шилф. - Если они начнут, то вы погибнете вместе с моим флагманским кораблем. Если же начну я, то вы недолго протянете под ножами наших умельцев!

- Как же ты собираешься палить из пустых орудий? - воинственно спросил О\'Киек.

- Ретиф! - закричал Шилф. - Немедленно признайтесь во лжи, или, клянусь, я изобрету для вас виртуознейшие мучения!

- Лучше палите побыстрее, если сможете, - посоветовал ему Ретиф. - Что же и вы не медлите! - обратился он к экрану. - Поторопитесь нанести первый удар.

- Ретиф, что вы говорите?! - заверещал Маньян. - Зачем вы натравливаете их друг на друга? Ведь мы с вами погибнем в любом случае!

- Мое смущение! - вдруг заявил О\'Киек. - Велик соблазн расстрелять безоружных пятиглазых. Но что если земляне врут?

- Не позволяйте им наброситься на вас, Шилф, - посоветовал Ретиф.

- Канонир! - в неожиданной решимости прошипел Главнокомандующий гроуси. - Все батареи, залпом!

Ответ был мгновенным. Ряд щелчков донесся до них из интеркомов. Затем послышался расстроенный голос канонира.

- Ваше превосходительство, я сожалею, но...

- Саботаж!!! - завопил Шилф.

О\'Киек на экране задергался, уставив свой палец на большую красную кнопку.

- Никакого залпа! Землянин прав! Прекрасно! - слокс вытянул свои окуляры. - Пришло время не спеша заняться делом! Главный оружейник, проделайте командующему Шилфу хорошее окошечко для обозрения!

Зашипев, Шилф бросился к двери, где уже столпились верные стражи. Маньян зажмурился и заткнул уши.

- Что? - донесся с экрана изумленный голос О\'Киека. - Как? Отказ оружейной системы в такой момент? Моя невиновность! Каррамба! О, Дьявол!

- Успокойтесь, джентльмены, - донесся сквозь шум голос Ретифа. - Никто не собирается стрелять.

- Так... - ваши шпионы проникли на мой корабль! - неистово зашипел Шилф. - Это не поможет вам, Ретиф. Он потянулся к микрофону: - Инженер! Немедленный аварийный подъем!

- Я вижу, еще одна неполадка, - заметил Ретиф, когда за командой не последовало никакого ускорения. - Герби очень чувствителен к реактивным двигателям, - вежливо объяснил он, - Отсюда - никакой пальбы...

- Герби? - Шилф вытаращил все свои пять окуляров.

- Герби? - пробормотал О\'Киек, - Что за Герби? Какой еще Герби?

- Герби? - ахнул Маньян, - Но... но...

- Поражение?!. - прошипел Шилф. - Быть захваченным обманом здесь? Этими землянами? Но недолго ты будешь торжествовать, Ретиф! - вскричал он, выхватывая разукрашенный бластер и уставляя его в грудь дипломата.

- Увы, друг мой, - сказал Ретиф, - когда Шилф выпучил свои окуляры на маленький кораллового цвета цветок, выглянувший из ствола оружия. - Видимо, Герби меня достаточно высоко ценит как собеседника и не даст в обиду. Правда, Герби?

- Совершенно верно, - пропищал из цветка тоненький голосок.

- Мой отход! Святой колдун! - раздался из динамика голос О\'Киека. - Навигатор - полный вперед!

- Бесполезно, генерал, - сказал Ретиф. - Ваши камеры сгорания, боюсь, забиты лианами.

- Так вот почему Репфлю не смог взлететь... - пробормотал Маньян.

- Что это значит? - зашипел Шилф.

- Это значит, что вы оказались в плену у местного населения и что вы должны, джентльмены, быть готовыми к обсуждению условий вашей капитуляции, - любезно объяснил Ретиф.

8

- Боже, Ретиф, - говорил Маньян, прихорашиваясь перед оправленным в золото зеркалом у дверей заместителя секретаря внеземных дел. - Если бы мы не догадались вовремя передать сигнал через транслятор Шилфа, мы до сих пор умирали бы от скуки на этом ужасном острове.

- Вряд ли, мистер Маньян. - заметил Ретиф. - Ведь вместе с нами там было бы несколько сот иностранных матросов, обвиняющих нас в своих несчастьях.

- Однако, согласитесь, это ужасно - слышать из каждого куста, из каждой ветки, из каждого цветка несколько сотен разговоров на разных языках!

- Многомильный мозг Герби, возможно, быстро справился бы с задачей распознавания отдельных собеседников. Вы заметили, как быстро он освоил практику переговоров на высшем уровне? - возразил Ретиф.

Дипломаты направились к дверям лифта, из которого выехало изящное кресло, в котором покоилось лианоподобное растение, увенчанное шестидюймовым цветком, сияющим нежно-розовым и желтым цветами.

- Ах, джентльмены! - приветствовал их цветок мелодичным голосом. - Рад сообщить вам, что новые декорации радуют меня или по крайней мере, мою часть.

Маньян вежливо пожал плечами.

- Как представлю себя чиновников, растущих у фасада посольства, у меня тут же начинается головная боль, - тихо сказал он Ретифу.

- Секретарь готов принять вас, - объявил церемониймейстер в толстых очках, просунув голову в дверь.

- Мистер секретарь, - напыщенно произнес Маньян. - Разрешите представить вам Его Превосходительство Посла Герби.

- Рад приветствовать вас, сэр или мадам, - пророкотал Ван де Строк, обмениваясь с цветами поклонами. - Не будете ли вы любезны объяснить, как вам удалось задержать два вооруженных флота?

Ретиф и Маньян тихо удалились.

- Кажется, они договорятся, - самодовольно заявил Маньян. - Ну, я поспешу, чтобы внедриться в клумбу у дверей посольства.

Маньян поспешно ушел.

- Да, - пискнул маленький цветок на лацкане пиджака Ретифа. - Моя часть на переговорах очень развеселилась анекдотом, который рассказал господин заместитель секретаря. Что-то о скрещивании розы и болонки...

- Нехорошо подслушивать чужие секретные переговоры, - заметил Ретиф.

- Но ведь он говорит именно со мной! - запротестовал Герби.

- И тем не менее, этого нельзя повторять, - добавил Ретиф, - направляясь к близлежащему бару, - если, конечно это - не то, что мне необходимо знать...

Число просмотров текста: 2351; в день: 0.62

Оцените этот текст:

Разработка: © Творческая группа "Экватор", 2011-2014

Версия системы: 1.0

Связаться с разработчиками: libbabr@gmail.com

Генератор sitemap

0